Fundador y primer director del Instituto de Investigación en Salud - UCR

Se despide Leonardo Mata, científico incansable de la salud pública

Uno de los académicos más destacados del país murió el 17 de febrero y deja tras de sí un amplio legado científico.

Leonardo Mata Jiménez, pionero de la microbiología médica costarricense y pieza fundamental en el desarrollo de la  salud pública en el país, falleció el  pasado viernes 17 de febrero, a sus  83 años, en su casa de habitación.

Como uno de los académicos más  prolijos y laureados del país, Mata era  profesor emérito y catedrático de la Escuela de Medicina de la Universidad de Costa Rica y durante más de  seis décadas fue una presencia constante en la salud pública nacional.  “Es imposible resumir la labor  del doctor Mata”, dice la doctora Rosario Achí Araya, actual directora  del Instituto de Investigaciones en  Salud (Inisa-UCR).

Si intentara hacerse esa síntesis,  debería decirse que Mata investigó  y realizó trabajo de campo en lactancia materna, nutrición, diarrea,  infecciones virales, crecimiento y  desarrollo del niño y la epidemiología del VIH/Sida.  Tras especializarse en el extranjero, el académico fue el fundador y  primer director del Inisa, que abrió  sus puertas en 1975.

El año pasado,  Mata recibió un homenaje durante  el cuadragésimo aniversario del  instituto.  Tenía una licenciatura en microbiología y química clínica de la  Universidad de Costa Rica y realizó  sus estudios de posgrado en la Escuela de Salud Pública Tropical de la  Universidad de Harvard, en Estados  Unidos.

A la universidad norteamericana también regresó como profesor  visitante y conferencista visitante.

SALUD

El académico en una visita a UNIVERSIDAD en 2010.

Tras su graduación de Harvard,  Mata fue contratado como profesor  de Virología en la Universidad de  San Carlos, Guatemala.

En esa época empezó a trabajar  con las comunidades del país chapín  y se enfocó en los problemas de des- nutrición infantil en Santa María  Cauqué, un poblado indígena ubicado 30 kilómetros al oeste de la capital.

Tras más de nueve años de trabajo  en la zona, el costarricense publicó  un libro sobre los cruces entre nutrición y enfermedades en esta comunidad, titulado The Children of Santa  Maria Cauqué: A Prospective Field  Study of Health and Growth (1978).  “Es diferente a cualquier otro estudio publicado por su observación  casi diaria de la condición microbiológica y de salud (de los niños),  y la respuesta directa a eventos  culturales y ambientales a las que  se exponen los niños desde la etapa  fetal hasta sus años escolares”, dijo  sobre el libro Kevin S. Scrimshaw,  académico del MIT, según una reseña en Amazon.com.

La metodología longitudinal (de  un largo tiempo) y de seguimiento  cercano, fue replicada años después  por el académico en Puriscal.

Tras los años de investigación en  Guatemala (1964-1973), Mata regresó  al país con la idea de formar un centro de investigación en salud.  “Vale la pena mencionar que el  doctor Mata fundó el Inisa, en el  aspecto conceptual, pero también  consiguió los fondos internacionales  para el edificio actual y los primeros vehículos que tuvo el Instituto”,  explicó la actual directora de este  centro.

A su regreso a Costa Rica, regresó  al campo del crecimiento y desarrollo del niño, esta vez enfocado en la  población de recién nacidos del país.

En una entrevista publicada en UNIVERSIDAD en 2011, el académico  recordó que lo horrorizó la distancia  entre las madres y sus hijos.  “Temprano en el desarrollo del  Inisa, constaté que la mayoría de los  Fundador y primer director del Instituto de Investigación en Salud – UCR  Se despide Leonardo Mata, científico  incansable de la salud pública  niños que nacían en Costa Rica en  maternidades eran bañados, envueltos y arropados en ‘cuneros’, fuera  del alcance de sus madres, privándolos del cariño de sus madres y,  desde luego, del amamantamiento”,  dijo entonces el académico.

Mata planteó en el Hospital San  Juan de Dios (HSJD) dejar a los niños  al lado de sus madres, para beneficiarlos con el cariño y la lactancia  materna.  Los beneficios fueron evidentes.  Casi todos mostraron excelente salud, ganaron mejor peso y recibieron  los anticuerpos, enzimas y otros factores protectores de la leche humana.

Como hizo en Guatemala con los  niños del pueblo Maya, Mata les dio  seguimiento a niños que nacieron en  el HSJD y que vivían en Puriscal.  “Él mismo continuó hasta que  los niños mayores tenían 16 años  y recopiló importante información  sobre nutrición e infección y otros  aspectos generales del desarrollo  y salud de los niños del estudio”,  señaló Achí.

Otro de los campos donde destacó  Mata fue el estudio del cólera. Fue  autor del libro El cólera: historia,  prevención y control, que publicó  con la Editorial de la UCR.

En los años ochentas, se dedicó  también a la epidemiología del virus  de inmunodeficiencia humana (VIH)  y el síndrome de inmunodeficiencia  adquirida (Sida).

ACADEMIA

En el año 2007 y subsiguientes,  Mata ocupó el primer lugar en Régimen Académico en la Universidad  de Costa Rica por la cantidad y calidad de publicaciones científicas  realizadas durante su trayectoria  profesional, según la Vicerrectoría  de Investigación de la UCR.

El Régimen otorga puntaje a los  académicos que publican investigación y hallazgos científicos en espacios reconocidos como revistas  especializadas y libros.  Mata era un entusiasta partidario  de la divulgación científica mediante  publicaciones académicas.   “Si no hay publicaciones, el esfuerzo se pierde. Esto lo aprendí de  mis maestros, sobre todo por Weller  John D. Gordon. Solo hay que publicar la carne, dejando por fuera el pellejo”, dijo a UNIVERSIDAD en 2011.

Además, era miembro de la Academia Nacional de Ciencias, miembro honorario de la American Society of Tropical Medicine and Hygiene  (EEUU) y miembro vitalicio de la  Academia de Ciencias de América  Latina y de la World Academy of Art  and Science.

En 1980 recibió el el Premio de  Ciencia de la Unesco, un premio  bianual que entrega la Organización de las Naciones Unidas para la  Educación, la Ciencia y la Cultura,  por su trabajo sobre la relación entre  malnutrición y enfermedades.

Aparte de la Universidad de San  Carlos de Guatemala, Harvard y  la propia UCR, Mata se desempeñó  como docente en la Universidad de El  Salvador, el Instituto de Nutrición de  Centro América y Panamá y la Universidad de Washington en Seattle.



Vida en salud pública

Estudios:

• Licenciado en Microbiología y  Química Clínica, UCR (1957).

• Máster y doctorado en Salud  Pública Tropical, Escuela de  Salud Pública, Harvard, EEUU  (1960 y 1962).  Destacado:

• Fundador y primer Director  (1975-85) del Instituto de Investigaciones en Salud (Inisa-UCR).  • Profesor Emérito de Escuela de  Medicina de la Universidad de  Costa Rica.

• Primer lugar en Régimen  Académico en la Universidad de  Costa Rica (2007)



 

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